Cuatro nuevas empresas te ayudan a conectarte en un mundo virtual

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Una nueva oleada de startups está creando software de comunicación de video y eventos virtuales para la era del coronavirus. Respaldados por la financiación de capital de riesgo y sin dejarse intimidar por el dominio de Zoom, los líderes de estas empresas incipientes dicen que ofrecen formas más eficaces de conocer a nuevas personas, organizar eventos y comunicarse con sus colegas, herramientas que durarán más tiempo que Covid-19.

En nuestra última edición de Startups to Watch, presentamos el perfil de cuatro de estas empresas. Incluyen dos empresas que están tratando de capturar una porción de la industria de eventos de un billón de dólares con software orientado a eventos virtuales. Una empresa está tratando de añadir una capa de creatividad a las videollamadas diarias y otra está vendiendo herramientas para ayudar a los trabajadores a conectarse en este período de aislamiento social. Tras las nuevas financiaciones de capital riesgo, están tratando de acomodar un ataque masivo de usuarios.

“La demanda de productos es inimaginable”, dijo el CEO de Hopin Johnny Boufarhat en una entrevista.

El punto

Hacemos un perfil de cuatro jóvenes empresas de videocomunicación que han acumulado decenas de miles de clientes y millones en financiación de capital de riesgo durante la pandemia.

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Compañía: Run The World

Fundadores: Xiaoyin Qu y Xuan Jiang

VC recaudado: 15,3 millones de dólares

Inversores: Andreessen Horowitz, Fondo Fundador, GGV Capital

Por qué entró en la lista: Run the World ha atraído rápidamente fondos y clientes para su software de eventos virtuales, que pone énfasis en los asistentes al evento así como en los oradores.

Antes de lanzar la puesta en marcha de Mountain View, California, a finales de 2019, los fundadores Xiaoyin Qu y Xuan Jiang se conocieron en Facebook. Qu era un gerente de producto senior y también trabajó en Instagram de Facebook, y Jiang era un ingeniero de software enfocado en los eventos, historias y anuncios de la red social.

Ambos estaban interesados en el futuro de las comunicaciones de video y dejaron Facebook para crear un lugar para que “personas con ideas afines en todo el mundo construyan relaciones significativas”, dijo Qu a The Information.

La crisis del coronavirus ha sido un acelerador masivo para el negocio, que ofrece una gama de diferentes formatos para eventos en línea, incluyendo un podio interactivo y un cóctel virtual. La compañía toma un recorte de ingresos de cada evento pagado y cobra a los organizadores por organizar cualquier evento que sea gratuito para los asistentes.

Desde su lanzamiento, ha organizado 4.000 eventos con asistentes de los Estados Unidos, China, India, Polonia y otros países. Algunos días de esta primavera, recibió cientos de consultas de clientes potenciales.

“Hemos tenido una enorme cantidad de organizadores, planificadores de eventos y organizaciones que han querido organizar eventos en línea en un grado que ni siquiera pudimos manejar”, dijo Qu.

Run The World recaudó una financiación inicial de 4 millones de dólares dirigida por Andreessen Horowitz en octubre. Anunció el acuerdo en febrero, el mismo día en que Facebook canceló su conferencia anual de desarrolladores, F8, debido al brote de coronavirus.

Aproximadamente un mes después, el equipo recaudó otros 10,8 millones de dólares de a16z y Founders Fund. Qu dice que todavía está escuchando a los inversores interesados en las empresas de capital riesgo de Silicon Valley, así como a los fondos europeos y japoneses.

Con unos 15 millones de dólares en las arcas, la empresa de arranque se ha ampliado de 10 empleados en marzo a 40 a principios de julio.

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Compañía: Mmhmm

Fundador: Phil Libin

VC recaudado: 4,5 millones de dólares

Inversores: Sequoia Capital, los cofundadores de Instagram Kevin Systrom y Mike Krieger, la cofundadora de Eventbrite Julia Hartz, el cofundador de Twitter Biz Stone

Por qué entró en la lista: Mmhmm le da un giro creativo a las herramientas de videoconferencia como Zoom y Google Hangouts.

Cuando el nuevo software de videoconferencia del fundador de Evernote, Phil Libin, se lanzó en julio, algunos pensaron que era una broma, tal vez por su nombre, Mmhmm, o porque Libin se refirió públicamente al producto como “Twitch para viejos”.

Pero Mmhmm, que facilita la presentación durante las videollamadas con efectos virtuales añadidos y herramientas creativas, es real y está atrayendo a los primeros usuarios en un clip rápido. Decenas de miles de personas solicitaron acceso en su primera semana de pruebas beta privadas en julio. Actualmente, la compañía ha permitido que aproximadamente 2.000 personas comiencen a probar el producto en beta, dijo Libin a The Information.

El ímpetu de Mmhmm fue simple: Libin y sus colegas en su estudio de producto, All Turtles, no disfrutaron usando Zoom. Querían algo más divertido.

El software le da a los usuarios de Zoom, Google Meet y YouTube una forma de alterar la forma en que se presentan virtualmente. En Mmhmm, la gente puede subir fotos, posar frente a un fondo virtual animado, y mover y cambiar el tamaño de sus rostros. Cuando usan el software de videoconferencia, encienden la cámara de Mmhmm para usar sus nuevos ajustes. El Zoom ofrece algunas características similares, como una forma de cambiar los fondos, pero no en el mismo grado que el Mmhmm.

“Creo que todo en el mundo va a ser híbrido yendo hacia adelante en persona y en línea”, dijo Libin. “En el futuro casi el 100% de la gente necesitará algún tipo de presencia en video.”

Mmhmm es una continuación del trabajo de Libin en Evernote, dijo. Esa compañía aún privada ha recaudado casi 300 millones de dólares pero nunca cumplió con las expectativas de los inversores. En 2015, Libin dejó Evernote, donde era CEO. Más tarde se convirtió en socio general de la empresa de riesgo General Catalyst antes de lanzar All Turtles.

Citando una inesperada demanda temprana, Libin dijo que Mmhmm probablemente sacará All Turtles y recaudará capital adicional. Inicialmente planeó recaudar 1,5 millones de dólares en fondos iniciales para el proyecto, pero recibió 9 millones de dólares en ofertas. Finalmente, recaudó 4,5 millones de dólares de Sequoia Capital. El socio Roelof Botha, uno de los primeros inversores en Evernote, lideró el trato.

“Siento que va a ser bastante grande”, dijo Libin. “Puedo oler el rápido crecimiento”.

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Compañía: Hopin

Fundador: Johnny Boufarhat

VC recaudado: 47 millones de dólares

Inversores: IVP, Accel, Salesforce Ventures

Por qué entró en la lista: Corporaciones como Procter & Gamble y Slack están usando a Hopin para organizar eventos en línea.

Después de graduarse en la Universidad de Manchester en 2016, el fundador y director general de Hopin, Johnny Boufarhat, desarrolló una enfermedad autoinmune que le impidió salir de su casa durante mucho tiempo. No podía ir a reuniones, conferencias o convenciones de juegos, sus actividades favoritas. Y no le pareció eficaz LinkedIn, dijo.

Después de lanzar tres inicios mayormente infructuosos, se le ocurrió el concepto de un sitio web de chat en línea similar a Chatroulette, que más tarde se transformó en Hopin. Lanzada el año pasado, la compañía con sede en Londres permite a las empresas organizar eventos en línea. Ahora compite con un número de nuevos jugadores, como Run The World, y compañías establecidas como Eventbrite.

El cierre de los negocios durante la pandemia dio lugar a un aumento de la demanda del software de suscripción de Hopin. La compañía cobra 99 dólares al mes y el 7% de la venta de entradas para los usuarios habituales, y al menos 18.000 dólares al año por Hopin Pro, un servicio orientado a los usuarios que organizan eventos de más de 1.000 personas.

El número de asistentes a los eventos mensuales aumentó de 16.000 en marzo a más de 500.000 en julio, y los empleados de la compañía se ampliaron de ocho a 83. Boufarhat espera contratar hasta 500 empleados lo antes posible para sacar a los clientes de la lista de espera.

El rápido crecimiento ha presentado un inesperado desafío de gestión para Boufarhat, que nunca ha dirigido una empresa tan grande. “Esta es una situación muy rara”, dijo. “Estoy aprendiendo mucho en el trabajo.”

Hasta ahora Hopin ha organizado eventos para Procter & Gamble, Slack y las Naciones Unidas, así como para empresas más pequeñas (Hopin también impulsa los eventos online de The Information). Recaudó casi 50 millones de dólares sólo este año, incluyendo una ronda de Serie A de 40 millones de dólares liderada por IVP en junio que valoró la compañía en más de 300 millones de dólares, según una persona familiarizada con el asunto.

Boufarhat, que no quiso comentar sobre la valoración y los ingresos, dice que Hopin fue rentable en junio pero que es poco probable que lo sea en julio debido a los agresivos planes de contratación. Dice que no está recaudando capital adicional en este momento, a pesar de las ofertas de varias empresas en fase de crecimiento, deseosas de apostar por el rápido movimiento del espacio de videoconferencia.

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Compañía: Lunchclub

Fundadores: Vladimir Novakovski, Hayley Leibson y Scott Wu

VC recaudado: 4,6 millones de dólares

Inversores: Andreessen Horowitz, Abstract Ventures, Lightspeed Venture Partners

Por qué entró en la lista: La demanda de sesiones de redes virtuales del Lunchclub ha aumentado desde que el coronavirus empezó a obligar a la gente a cancelar las reuniones en persona.

Liderado por el CEO Vladimir Novakovski, ex jefe de aprendizaje de máquinas en Quora, Lunchclub empareja a la gente para sesiones de redes virtuales usando inteligencia artificial y datos públicos. Palabras de moda como “superconector de IA”, así como invitados famosos para sus charlas virtuales junto a la chimenea, han atraído a los inversores. La compañía está en proceso de cerrar una financiación de serie A, según personas familiarizadas con el asunto.

Lunchclub se lanzó el año pasado con 4 millones de dólares en fondos iniciales del socio general de Andreessen Horowitz, Andrew Chen. Antes de que el coronavirus atacara, Lunchclub facilitó reuniones de almuerzo en ciudades como San Francisco, Nueva York y Los Ángeles. Cuando la pandemia detuvo las reuniones en persona, Lunchclub cambió sus servicios de red en línea, invitando a los usuarios a reunirse a través de Zoom.

Como resultado, la gente ha sido menos propensa a flaquear en las reuniones, dijo Chen en un reciente podcast de A16z.

“No sé si esa compañía va a querer volver a las reuniones en la vida real después de esto, porque resulta que tal vez lo virtual es mejor, ¿verdad?” Chen dijo.

El servicio es gratuito. Novakovski no quiso comentar sobre la recaudación de fondos de la compañía y sus planes para hacer dinero. En su lugar, señaló una charla junto a la chimenea del Lunchclub, organizada por el gerente de Hollywood Scooter Braun con el fundador de la Agencia de Artistas Creativos Michael Ovitz. Ovitz ofreció consejos sobre cómo desarrollar una cultura de empresa saludable. Braun habló sobre la soledad que los líderes de negocios, particularmente los fundadores, experimentan a lo largo de sus carreras.

Probé el producto durante una semana y me emparejó con dos mujeres que trabajaban en el marketing de startups. La primera mujer dijo que el Lunchclub era una de las mejores herramientas de networking que ha utilizado y que el networking digital es particularmente beneficioso para las mujeres, que no tienen acceso a las mismas redes informales que los hombres.

Mi segunda pareja era escéptica y tenía dudas de que la empresa pudiera ganar dinero con el producto. Pero se aburrió en el aislamiento y pensó que valía la pena intentarlo.

Kate Clark
Via The Information

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