El mantra del cofundador de Silicon Valley

Fue enloquecedor y de alguna manera no sorprendente ver que sólo el 2,1% de los dólares del CR en lo que va de año han ido a equipos de mujeres.

Fue enloquecedor y de alguna manera no sorprendente ver que sólo el 2,1% de los dólares del CR en lo que va de año han ido a equipos de mujeres. La cifra había subido hasta el 2,7% en 2019, pero en medio de la incertidumbre de la pandemia, el capital de inversión para las fundadoras volvió a caer a su nivel más bajo en tres años.

Los lamentos son fuertes, pero el intento de resolver un problema sin entenderlo está condenado al fracaso. Todo el ecosistema de tecnología y empresas está impregnado de sexismo. Por supuesto, los esfuerzos para igualar la financiación están chisporroteando cuando no se está haciendo nada para abordar tanto el sesgo que hace que sea tan difícil para las mujeres empezar como fundadoras como el doble rasero de expectativas irrelevantes a las que estamos sometidos.

Gran parte de los consejos estándar de Silicon Valley para las startups fallan a los fundadores que no encajan en los arquetipos. Un ejemplo representativo es la sabiduría convencional de que es muy, muy preferible que las startups tengan cofundadores que sean dirigidas por un único fundador. Puede parecer sorprendente -y yo misma no lo entendí en un principio- pero la expectativa y el fuerte sesgo de que haya cofundadores socavan profundamente, frenan e impiden el éxito de las empresarias. Es un obstáculo aún mayor para las personas de color y las que provienen de entornos menos privilegiados.

Digo esto como alguien que está dolorosamente cerca de ser esa arquetípica ingeniera, fundadora o, mejor aún, ingeniera fundadora que Silicon Valley ama tanto. Tengo dos títulos de ingeniería de la Universidad de Stanford, fui becaria de Mayfield, hice prácticas en Google y Facebook, y estuve entre los primeros 10 empleados de Quora y Pinterest. Pero no soy un hombre.

Y Combinator, el acelerador que es el rey de las startups, es uno de los proveedores más proactivos de asesoramiento empresarial. Mucho de lo que propone es implícitamente aceptado como un canon. Cuando se trata de iniciar empresas, YC es bien conocido por impulsar a la gente a tener co-fundadores. Su cofundador, Paul Graham, incluso ha enumerado el ser un solo fundador como el error número uno que mata a las nuevas empresas. Aunque YC se ha retractado un poco de las expectativas de los cofundadores en los últimos años, el razonamiento original persiste: Los inicios son difíciles y necesitas a alguien que esté tan comprometido como tú en las trincheras. Además, si ni siquiera puedes convencer a una persona para que sea tu cofundador, tal vez tu idea no sea buena y no deberías perseguirla. Por cierto, tu cofundador debe ser alguien que conozcas desde hace mucho tiempo e idealmente alguien con quien hayas trabajado antes.

Entrepreneur First, un prestigioso programa de emprendimiento que es el más cercano que tiene Europa a un competidor de YC, prescinde de la condición previa de una relación laboral previa pero es aún más rígido en cuanto al requisito del cofundador. El modelo de EF es lanzar a un grupo de personas interesadas en ser fundadores de startups en una cohorte, y luego forzarlos a formar equipos para tener una oportunidad de financiación. El programa selecciona a aquellos que no han encontrado cofundadores en un plazo determinado.

He intentado al menos 10 relaciones de cofundadores diferentes con el severo consejo de que debo encontrar uno, y casi siempre me he quemado. Un punto de fricción ha sido que es mucho más fácil trabajar con alguien con quien has trabajado antes; en esto, estoy de acuerdo con la orientación de YC. Pero ya hay suficientes razones por las que alguien no querría ser fundador: necesidades financieras, etapa de la vida, falta de interés. Después de aplicar esos filtros de selección, el grupo de antiguos colegas que tengo a mi disposición como potenciales cofundadores se vuelve cada vez más pequeño.

Y el sexismo es tan a menudo un veneno oculto que destruye cualquier posibilidad de compatibilidad. En una industria dominada por los hombres, la mayoría de mis antiguos colegas han sido hombres. No podría soportar trabajar con hombres que no me respetan como colega profesional, pero también es recíproco; nunca considerarían trabajar conmigo. Incluso cuando era ingeniera de alto nivel en Pinterest, me encontraba habitualmente con colegas que se quejaban de cómo los esfuerzos de diversidad estaban bajando el listón para contratar a más mujeres y minorías. Algunos eran sutiles en sus suposiciones implícitas, mientras que otros argumentaban abiertamente que los hombres blancos y asiáticos están sobrerrepresentados en la tecnología porque simplemente son mejores y más cualificados.

Hace dos años, sin éxito en mi búsqueda de cofundadores, incluso me mudé a Londres para participar en Entrepreneur First. No encontré un cofundador en la cohorte. Terminé incorporando mi startup, Block Party, fuera del programa y la recaudación de fondos por separado.

Las veces que he tratado de forzar las relaciones con los cofundadores para que funcionen, he resultado aún más cínica y cansada de soportar mucho más que mi parte de la carga de trabajo y aún así seguir luchando para defender mi valor y hacer que mis opiniones sean escuchadas. En un caso tuve que recuperar la propiedad de un “cofundador” depredador que no hizo nada más que sentarse en cuclillas sobre su patrimonio, tras haber diseñado la constitución de la sociedad para que no se le concedieran derechos sobre las acciones del fundador.

Aunque reconozco que otros factores distintos del género podrían ser responsables de mi propia experiencia, está claro que las cuestiones estructurales no reconocidas se interponen en el camino de las mujeres empresarias. Las pésimas cifras de financiación de las empresas son prueba de ello. Y la ortodoxia en torno a los cofundadores contribuye sin duda a frenar a las mujeres que quieren lanzar empresas. Independientemente de que podamos calificarlo definitivamente de sexismo, al menos ya no tengo que preguntármelo a diario; ahora vuelvo a ser una fundadora en solitario.

Muchas de mis amigas fundadoras también han renunciado a tener cofundadores, a pesar de las dificultades reales que conlleva el trabajo solitario. Como en cualquier decisión, tenemos que sopesar los costos y beneficios, y mientras que el consejo estándar se inclina a favor de los cofundadores, para las mujeres y otros fundadores no tradicionales, el cálculo es bastante diferente porque estamos trabajando con diferentes supuestos.

Fundar una empresa es sólo el comienzo del viaje, por supuesto. Sólo llevo un par de años en mi propia empresa, pero ya puedo ver que el consejo sobre la recaudación de fondos, la contratación y el crecimiento es a menudo tan salvajemente inaplicable para mí como lo fue el consejo sobre la fundación. Peor aún, cuando no seguimos o no podemos seguir el consejo, se nos juzga duramente por ello, se nos hace creer que estamos haciendo algo malo, se nos presiona para que hagamos cosas que no funcionan para nosotros y aún así se nos castiga por nuestros esfuerzos.

Al mismo tiempo, son los fundadores que no se parecen a los de ayer los que aportarán las diversas perspectivas al empresariado que nuestra sociedad necesita. Ellos asumirán los problemas existentes con nuevos enfoques y crearán nuevos productos y servicios salvajemente creativos que ni siquiera podemos imaginar hoy en día. Necesitamos que se nos dé la oportunidad y la libertad de hacerlo, no que se nos detenga antes de que podamos empezar.


Tracy Chou (@triketora) es el fundadora y CEO de Block Party, trabajando para abordar el abuso y el acoso en línea. Anteriormente fue una líder técnica en Pinterest e ingeniera en Quora.


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