Cómo los EE. UU. sabían por adelantado que los misiles iraníes llegarían

El martes, Irán lanzó más de una docena de misiles contra dos bases militares iraquíes que albergan a soldados estadounidenses. El ataque fue una represalia por el ataque con aviones no tripulados de Estados Unidos que mató a Qasem Soleimani, un general militar iraní de alto rango. En un discurso televisado el miércoles, el presidente Donald Trump dijo que “se sufrió un daño mínimo” durante el ataque y que no se perdieron vidas estadounidenses o iraquíes. Teniendo en cuenta que Irán ha desarrollado misiles que son precisos a unas pocas decenas de metros , es notable que todo el personal en la base salió ileso.

Según Trump, esto no tenía nada que ver con la suerte o el mal objetivo. En cambio, lo atribuyó a “un sistema de alerta temprana que funcionó muy bien”. Estados Unidos tiene una vasta red de radares y satélites dedicados a rastrear lanzamientos de misiles en todo el mundo, lo que permitió que las tropas estacionadas en las bases iraquíes se cubrieran antes de los misiles. golpeó sus objetivos. El sistema funcionó según lo previsto, pero a medida que la tecnología de misiles de los adversarios de Estados Unidos continúa mejorando, algunos expertos se preguntan si la primera línea de defensa del país podrá mantenerse al día.

El sistema de advertencia de misiles de Estados Unidos se remonta a los primeros días de la Guerra Fría, cuando la amenaza de un ataque nuclear soviético mantenía al mundo al límite. A principios de la década de 1960, EE. UU. Tenía una red de una docena de radares terrestres concentrados alrededor del Ártico y varios satélites infrarrojos capaces de detectar los lanzamientos de misiles balísticos intercontinentales rusos que podrían lanzar una ojiva nuclear al territorio continental de EE. UU. Los radares terrestres enviarían constantemente pulsos de ondas de radio de alta frecuencia hacia el horizonte; Si se lanzara un misil, las ondas de radio se reflejarían del misil de regreso a la antena del radar, mientras que los satélites buscarían firmas de calor de los misiles.

Aunque los métodos fundamentales para detectar un lanzamiento de misiles no han cambiado tanto en los últimos 50 años, los sistemas de advertencia de misiles actuales son mucho más precisos y receptivos. Una de las mayores mejoras en la tecnología de alerta temprana se ha visto en los sistemas espaciales, que vigilan constantemente los lanzamientos de misiles en todo el mundo. En la actualidad, EE. UU. Tiene cuatro satélites infrarrojos de seguimiento de misiles en órbitas geosincrónicas, lo que significa que nunca cambian de posición con respecto a la superficie de la Tierra, y dos sistemas adicionales de detección de misiles infrarrojos probablemente alojados en satélites clasificados de la Oficina Nacional de Reconocimiento. En el caso del ataque iraní, fue casi con certeza uno de estos satélites que le dio a los militares un aviso de que los misiles estaban en camino.

“Debe haber sido un avión espacial o tripulado”, dice Riki Ellison, fundador y presidente de la organización sin fines de lucro Missile Defense Advocacy Alliance. “Los radares están limitados por el horizonte y las montañas, por lo que no podrá detectar un misil hasta que despeje una cierta elevación. Necesitas algo directamente en lo alto ”.

Una vez que un satélite detecta un posible lanzamiento de misiles, dispara una alerta en el Centro de Advertencia de Misiles, dirigido por el Comando Espacial de los Estados Unidos desde la Estación de la Fuerza Aérea Cheyenne Mountain en Colorado. Allí, los analistas militares trabajan para confirmar que la detección es legítima y procesar la trayectoria del misil para determinar dónde golpeará. Con esta información en mano, Space Command puede determinar si una intercepción de misiles es posible o necesaria. La duración de todo el proceso, desde la detección hasta la dirección, depende de la ubicación de lanzamiento y el objetivo. En el caso del ataque iraní, los funcionarios estadounidenses dicen que las tropas tenían horas de advertencia anticipada de un ataque inminente de comunicación e inteligencia de señales, pero la advertencia después del lanzamiento del misil probablemente solo duró unos minutos. No se hizo ningún intento por interceptar el misil; en cambio, las tropas en las bases seleccionadas recibieron la orden de dispersarse.

 

Daniel Oberhaus es escritor de WIRED, donde cubre la exploración espacial y el futuro de la energía. Es autor de Idiomas extraterrestres (MIT Press, 2019) y anteriormente fue editor de noticias en Motherboard.