Cómo Tesla está ganando de la guerra comercial entre EE.UU. y China

El mensaje era claro: Para sus coches ensamblados en Shanghai, Tesla quería tener más componentes producidos en China en lugar de importados.

El 1 de noviembre del año pasado, Tesla invitó a ejecutivos de docenas de proveedores de piezas de automóviles con sede en China a la nueva fábrica del fabricante de automóviles en Shangai, donde estaban a punto de salir sus primeros sedanes Modelo 3 fabricados en China. En el evento, Roshan Thomas, el ejecutivo principal de Tesla a cargo de la gestión de proveedores, dio un discurso explicando que Tesla necesitaba bajar continuamente el precio de sus coches para alcanzar grandes objetivos de venta. Utilizó un gráfico que mostraba cómo los recortes de precios habían impulsado las ventas en los EE.UU.

El mensaje era claro: Para sus coches ensamblados en Shanghai, Tesla quería tener más componentes producidos en China en lugar de importados.

El Takeaway

En medio de una acalorada guerra comercial con los EE.UU., China extendió la alfombra roja para Tesla. Ese tratamiento continuará mientras el éxito del fabricante de vehículos eléctricos americano siga impulsando la fortuna de la industria china de vehículos eléctricos.

“Tesla necesita su ayuda”, dijo Thomas a los proveedores, según un asistente.

Los proveedores entregaron. El Modelo 3 fabricado en China se convirtió en un éxito en ese país, que es el que más coches vende en el mundo. Múltiples recortes de precios ayudaron a las ventas de este año. Muchos fabricantes locales de piezas de automóviles priorizaron los pedidos de Tesla sobre otros proyectos y trabajaron las 24 horas del día para cumplir con plazos agresivos.

Los proveedores chinos no fueron los únicos que se inclinaron por Tesla. Los gobiernos central y local de China dieron a Tesla un apoyo inusualmente fuerte en todo, desde los permisos de regulación a casi 2.000 millones de dólares en préstamos bancarios a la brillante publicidad de los medios de comunicación estatales. En el contexto de una brutal guerra comercial de un año de duración entre los EE.UU. y China, el éxito de Tesla en China se ha destacado, casi como si el fabricante de automóviles existiera en una realidad alternativa.

Tesla recibió el tratamiento de alfombra roja en China en parte porque los intereses del fabricante de automóviles estaban alineados con los del país. El gobierno de China vio los coches producidos localmente por Tesla como una forma de estimular la demanda de los consumidores locales de vehículos eléctricos -un objetivo clave del régimen- y mejorar la cadena de suministro nacional de China. Ese catalizador a su vez impulsaría las ventas y la calidad de las propias marcas de vehículos eléctricos de China. Tesla podría así reflejar lo que sucedió con Apple, cuyo éxito en China, donde fabrica el iPhone, acabó por levantar las marcas de teléfonos locales.

“Tesla necesita el mercado chino. Y China se beneficia de tener al competidor mundial más fuerte aquí para ayudar a los proveedores y fabricantes de automóviles eléctricos chinos a mejorar su juego”, dijo Helena Liang, fundadora de la Academia Avanzada de Automoción, una consultoría de la industria automotriz con sede en Shanghai.

El crecimiento de Tesla en China también podría proporcionar a Beijing una moneda de cambio en sus negociaciones diplomáticas con los EE.UU. En la batalla de relaciones públicas sobre qué país está tratando a las empresas extranjeras de manera más justa, el gobierno chino ha utilizado Tesla como un ejemplo. Mientras tanto, la administración Trump ha intensificado sus ataques a los gigantes tecnológicos chinos como Huawei y el propietario de TikTok, ByteDance.

El mes pasado, Cui Tiankai, embajador de China en los Estados Unidos, dijo en una entrevista con el ex Secretario del Tesoro de los Estados Unidos Henry Paulson en un podcast del Instituto Paulson que Tesla es un “buen ejemplo” de cómo las empresas estadounidenses pueden prosperar en China. “Estamos tratando de abrir más nuestra puerta, pero están construyendo muros”, dijo Cui en la entrevista, refiriéndose a las acciones de EE.UU. contra Huawei y TikTok. La embajada de China en EE.UU. publicó la transcripción completa de la entrevista en su sitio web. Sin embargo, China tiene más restricciones reglamentarias para las empresas de propiedad extranjera que los EE.UU. y también bloquea a las empresas estadounidenses de Internet como Google y Facebook para que operen sus aplicaciones allí.

Una pregunta es cuánto tiempo esta relación mutuamente beneficiosa entre Tesla y China continuará. Algunos empleados actuales y antiguos de Tesla dicen que la empresa tendrá que andar con cuidado. El apoyo del gobierno podría disminuir si Tesla no cumple con las expectativas o si se vuelve demasiado grande y exitosa. A largo plazo, dicen, China puede preferir que sus fabricantes de automóviles nacionales, con tecnologías propias, prevalezcan.

El CEO de Tesla, Elon Musk, no respondió a las solicitudes de comentarios para este artículo.

Objetivos de la política

El firme apoyo de China a Tesla se produjo después de años de esfuerzos del gobierno por sustituir los tradicionales automóviles de gasolina por vehículos ecológicos, una parte fundamental de los objetivos políticos a largo plazo del país de reducir la contaminación y la dependencia del país del petróleo importado.

Hace una década, China comenzó a subvencionar la compra de coches eléctricos e híbridos enchufables en el marco de un programa de expansión destinado a impulsar el mercado nacional de los llamados “vehículos de nueva energía”. Pero los generosos incentivos del gobierno a menudo causaron más problemas de los que resolvieron.

Muchas empresas chinas inundaron el mercado con vehículos eléctricos de baja calidad equipados con baterías de baja calidad, según las personas que han trabajado en el sector. Algunos pequeños fabricantes de automóviles se limitaron a modificar los coches tradicionales para que calificaran como modelos híbridos. Cuando los fabricantes de automóviles no pudieron convencer a los consumidores de que compraran sus vehículos “verdes”, a veces crearon empresas de alquiler de automóviles y vendieron sus vehículos a esas empresas sólo para recibir subsidios del gobierno en esas transacciones, dijeron esas personas. Muchos de los fraudes fueron eventualmente expuestos y muchos de los fabricantes de EV relacionados cerraron.

Tesla entró en el mercado chino en 2013 cuando empezó a recibir pedidos de sus coches de modelo S fabricados en Estados Unidos. Aunque la marca atrajo a jóvenes millonarios de la tecnología en China, los precios de seis cifras de los coches importados de Tesla, impulsados por los altos impuestos de importación, los mantuvieron fuera del alcance de la mayoría de los consumidores locales. Para competir en China, Tesla necesitaba fabricar sus coches allí.

En 2015, Musk dijo en un foro de la Universidad de Tsinghua en Beijing que Tesla estaba celebrando debates con los gobiernos central y local de China sobre la posibilidad de producir sus coches en China. Además de Shanghai, muchas otras ciudades chinas, como Guangzhou, Tianjin y Qingdao, mostraron interés en acoger la fábrica de Tesla, según un ex gerente de Tesla con conocimientos en la materia.

Finalmente, en 2017, Tesla eligió Shanghai y llegó a un acuerdo para construir su fábrica allí. La ciudad ya era el hogar de los principales fabricantes de automóviles y sus proveedores, y el gobierno local también tenía la capacidad de ayudar a Tesla a obtener varios permisos del gobierno central para ampliar sus operaciones locales, dijo el ex gerente de Tesla.

Mientras Tesla seguía adelante con sus planes de producción local, una nueva generación de empresas chinas de vehículos eléctricos bien financiadas, como NIO, respaldada por Tencent-, y Xpeng Motors, respaldada por Alibaba, comenzaron a desarrollar sus propios coches eléctricos. Sin embargo, ninguno de los competidores chinos de entonces se acercó al reconocimiento de la marca y la calidad de Tesla.

La “Green Card” de Tesla

China concedió a Tesla y Musk un acceso sin precedentes. La fábrica de Tesla en Shanghai se convirtió en la primera empresa de fabricación de automóviles de propiedad totalmente extranjera en China, después de que Pekín en 2018 eliminara sus restricciones a la propiedad extranjera. Esas regulaciones habían exigido durante mucho tiempo a los fabricantes de automóviles no chinos formar empresas conjuntas con socios locales. Tesla compró el terreno para su fábrica al gobierno local de Shanghai y financió el proyecto con préstamos de prestamistas respaldados por el Estado en condiciones preferenciales, según los documentos reglamentarios de la empresa y los informes de los medios de comunicación locales en ese momento.

En enero de 2019, dos días después de que Tesla iniciara la construcción de la fábrica de Shanghai, Musk visitó al primer ministro chino Li Keqiang en Zhongnanhai, el santuario del Partido Comunista en Beijing, en un gesto que mostraba el fuerte apoyo del partido a la empresa. Los medios de comunicación estatales anunciaron la reunión, donde Musk dijo que amaba a China y Li ofreció al CEO una ” green card ” para China. Musk le dijo a Li que Tesla localizaría sus productos de acuerdo a las necesidades del mercado chino.

Cuando Tesla comenzó a entregar el nuevo modelo 3 fabricado en China a los clientes a principios de enero, las tiendas de la compañía en toda China se inundaron de personas que reservaban viajes de prueba. En una tienda de Tesla en Shenzhen, las ventas semanales saltaron a unos 250 coches en enero, desde unos 40 en el mismo período del año anterior, cuando sólo había modelos importados y mucho más caros de Tesla en China, según un empleado. La demanda fue tan alta que la tienda ofreció bocadillos y bebidas mientras las pruebas de conducción continuaban hasta la noche, mucho después del horario normal de la tienda.

El brote de coronavirus, que comenzó a finales de ese mes, supuso un reto ya que las principales ciudades de toda China pusieron en marcha severos cierres, cerrando tiendas y restaurantes. Las tiendas Tesla lanzaron un nuevo servicio para los compradores potenciales: Sus empleados llevarían el Modelo 3 a las casas de la gente y les permitirían probarlo en sus vecindarios.

A medida que China se recuperaba rápidamente de la pandemia, de abril a agosto las ventas mensuales del Modelo 3 en China se triplicaron con creces hasta superar las 11.000 unidades, según la Asociación de Automóviles de Pasajeros de China. En la primera mitad de este año, Tesla se convirtió en el mayor vendedor de EVs en China, mientras que su cuota de mercado en esa categoría aumentó al 21% desde el 6%, informó el Nikkei en agosto. En septiembre, un nuevo modelo barato y diminuto de la empresa conjunta china de General Motors, llamado Hongguang, se convirtió en el EV más vendido, seguido del Modelo 3.

China todavía tiene un largo camino por recorrer cuando se trata de reemplazar los coches de gasolina por los eléctricos. Mientras que las ventas de vehículos de nueva energía en septiembre aumentaron un 68% respecto al mismo mes del año anterior, representaron algo más del 5% de las ventas totales de vehículos del país, según la Asociación China de Fabricantes de Automóviles.

Aunque el gobierno de China ha reducido sus subsidios directos en la compra de vehículos eléctricos, ha tomado otras medidas, como la decisión del año pasado de dejar de limitar el número de placas disponibles para los coches eléctricos. Las grandes ciudades permiten ahora a los consumidores obtener placas para vehículos eléctricos de forma gratuita, mientras que las placas para los automóviles de gasolina suelen costar más de 10.000 dólares. Esto ha animado a más personas a elegir los VE en lugar de los vehículos tradicionales.

Hecho en China

A medida que Tesla aumenta su producción en la fábrica de Shangai, la compañía también aumenta su dependencia de las piezas de origen local para sus coches fabricados en China. En febrero, el principal fabricante chino de baterías para vehículos eléctricos, Contemporary Amperex Technology, dijo que había firmado un acuerdo de dos años con Tesla para el suministro de baterías.

El acuerdo probablemente permitió a Tesla reducir el costo de sus baterías en alrededor de un 30%, en parte porque las baterías suministradas por CATL emplean tecnologías diferentes a las utilizadas por otros proveedores de baterías de larga duración de Tesla, dijo un ejecutivo de un fabricante de baterías chino que compite con CATL.

Tesla a principios de este mes bajó el precio de su modelo 3 fabricado en China casi un 10% a 249.900 yuanes (37.311 dólares). Después de múltiples recortes de precios, el precio del coche en China ha bajado más del 20% desde principios de este año.

CATL es parte de una lista cada vez más larga de proveedores chinos de Tesla. Desde el año pasado, muchos fabricantes de autopartes chinos han comenzado a trabajar con Tesla por primera vez.

Por ejemplo, VT Industrial Technology, un fabricante chino de moldes de estampado de metal y otros productos, el año pasado comenzó a desarrollar algunas piezas utilizadas en la carrocería y las puertas del Modelo 3. Tesla proporcionó a VT modelos 3D de las piezas, y los empleados de VT con sede en China trabajaron a menudo en horas de EE.UU., atendiendo llamadas telefónicas a las 4 de la mañana con los ingenieros de Tesla en California, para responder preguntas y sugerir sutiles ajustes al diseño original, según dos personas con conocimiento directo de la materia.

Tesla quería terminar el desarrollo de las piezas en tres o cuatro meses, mucho más corto que los seis o siete meses que normalmente tarda VT en cumplir con pedidos similares de la mayoría de los otros fabricantes de automóviles. El proyecto de Tesla se convirtió en una de las principales prioridades de VT, con cerca de un cuarto de los aproximadamente 800 empleados de la compañía trabajando en él. VT está trabajando actualmente en piezas para el próximo modelo de vehículo cruzado de Tesla, el Modelo Y, para el mercado chino, según esas personas.

Para los proveedores locales como VT, trabajar para el líder del mercado mundial de vehículos eléctricos, Tesla, eleva su perfil y podría ayudarles a conseguir pedidos de otros grandes clientes en China o en otras partes del mundo.

No está claro si la expansión de Tesla podría beneficiar financieramente a los fabricantes locales de autopartes a largo plazo. Pero en el mercado de capitales, los inversionistas especulativos ya han impulsado los precios de las acciones de muchos proveedores chinos de Tesla a principios de este año. Las acciones del fabricante de baterías CATL, que cotiza en Shenzhen, se han más que duplicado desde el comienzo del año.

Marea creciente

Los fabricantes chinos de vehículos eléctricos también han aumentado con el éxito de Tesla. Mientras que el precio de las acciones de Tesla en el Nasdaq subió este año y se convirtió en el fabricante de automóviles más valioso del mundo por la capitalización del mercado, algunos de los mayores competidores de Tesla de China realizaron una serie de ofertas públicas iniciales de gran éxito.

“Hace un año, incluso las mejores empresas chinas de vehículos eléctricos se encontraron bajo presión, desesperadas por dinero. Pero después de que las acciones de Tesla comenzaron su meteórico ascenso, las [empresas] chinas se encontraron con un acceso totalmente inesperado a la financiación y con unos precios de las acciones por las nubes”, dijo Michael Dunne, director general de ZoZoGo, una consultoría que se centra en los vehículos eléctricos y autónomos.

Si bien el alza vertiginosa de las acciones de Tesla creó una mayor demanda de las cotizaciones de otros fabricantes de vehículos eléctricos, los inversores también citaron su confianza en el crecimiento del mercado nacional de vehículos eléctricos de China, encabezado por la popularidad de Tesla en ese país.

En julio, Li Auto, entre cuyos patrocinadores se encuentra ByteDance, recaudó 1.100 millones de dólares de una oferta pública inicial en la bolsa de valores del Nasdaq. Luego, en agosto, Xpeng Motors recaudó 1,5 mil millones de dólares en su IPO en la Bolsa de Nueva York. El precio actual de las acciones de Li Auto es alrededor de un 72% más alto que el precio de su IPO, mientras que Xpeng es un 45% más alto que el precio de su IPO.

En China, los gobiernos locales también están apoyando más a los fabricantes chinos de vehículos eléctricos.

El mes pasado, Xpeng anunció una nueva planta de fabricación en Guangzhou. El gobierno de la ciudad está arrendando la planta a Xpeng por siete años para ayudar a la compañía a reducir sus costos iniciales. El gobierno de la ciudad también acordó invertir unos 600 millones de dólares en Xpeng para ayudar a impulsar su crecimiento.


Juro Osawa
Via The Information

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