Do Carbon Offsets Really Work? It Depends on the Details

La semana pasada, JetBlue anunció que compensará sus 15 mil millones a 17 mil millones de libras de emisiones de gases de efecto invernadero comprando créditos de carbono y bombeando limpiador quema combustible de aviación en aviones que aterrizan en el aeropuerto internacional de San Francisco. ¡Excelente! ¿O es eso? Las corporaciones estadounidenses en toda la economía están tratando de construir sus credenciales verdes , y compensaciones de carbono parecen ser el martillo de elección.

Los fondos de inversión y de pensiones universitarios, los fabricantes de cemento, los distribuidores de calefacción para el hogar, los gigantes tecnológicos como Google y Amazon , y la empresa de transporte Lyft dicen que están reduciendo su huella de carbono a través de compensaciones similares . Sin embargo, algunos críticos temen que los programas sean una excusa para no tomar medidas más duras para frenar el cambio climático. Si no se hace correctamente, la compra de compensaciones puede actuar como una campaña de marketing que termina cubriendo las prácticas perjudiciales para el clima de las empresas.

Cuando una empresa compra compensaciones, ayuda a financiar proyectos en otros lugares para ayudar a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, como plantar árboles en Indonesia o instalar máquinas gigantes dentro de las lecherías de California que absorben el metano producido por eructar y tirar pedos a las vacas y convertirlo en un biocombustible utilizable. Lo que las compensaciones no hacen es obligar a su comprador a cambiar cualquiera de sus operaciones.

Los partidarios de las compensaciones dicen que son solo una herramienta aceptable una vez que las empresas han hecho todo lo posible para contaminar menos, como endurecer la fabricación procesos, reducir el calentamiento de oficinas o hacer que los camiones de reparto funcionen con combustibles más limpios. Comprar compensaciones de carbono “es claramente mejor que no hacer nada”, dice Cameron Hepburn, quien dirige el programa de economía de sostenibilidad de la Universidad de Oxford. También pueden ayudar a financiar prácticas, tecnologías y servicios ecológicos emergentes que de otro modo podrían tener dificultades para encontrar clientes. “Sabemos que tendremos que eliminar una gran cantidad de dióxido de carbono de la atmósfera, y las compensaciones son útiles para preparar ese mercado”, dice Hepburn. Pero él y otros advierten que las compensaciones de carbono aún necesitan verificación de terceros para asegurarse de que hacen lo que se supone que deben hacer, y que la acción específica de reducción de carbono no se habría tomado de otra manera.

Ahí es donde se pone complicado, dice Barbara Haya, investigadora de la Universidad de California en Berkeley, donde estudia la efectividad de los programas de compensación de carbono. “¿Qué habría hecho JetBlue si no pudieran comprar compensaciones?”, Dice Haya. “¿Habrían invertido dinero en eficiencia de los aviones, o invertido en futuros biocombustibles para crear una alternativa a largo plazo a los combustibles fósiles? Esa es la pregunta fundamental que tenemos que hacer para las compensaciones voluntarias: ¿cuánto está reemplazando a las soluciones reales a largo plazo? ”

Haya señala la inversión de JetBlue en combustible de aviación sostenible como una gran ventaja, a diferencia de algunas aerolíneas que solo compran la compensación y continúan con los negocios como de costumbre. Haya está ayudando a los 10 campus de la Universidad de California a convertirse en carbono neutral para 2025. Para alcanzar ese objetivo, el sistema universitario tendrá que reducir el uso de energía y comprar compensaciones. Debido a que energía solar y energía eólica ahora son competitivas en precio con la electricidad generada por combustibles fósiles en California, usar esas fuentes renovables de energía es bueno para el planeta y ayuda a la universidad a reducir sus emisiones, pero no calificará como compensación de carbono, dice Haya.

En cambio, el gran impulso en California ahora es para la regeneración de los bosques (es decir, plantar más árboles ) y cambiar las prácticas agrícolas . Disney, ConocoPhillips y Poseidon Resources compraron compensaciones por valor de $ 6.7 millones para restaurar y replantar una parcela de 100 acres de un parque estatal en las montañas al oeste de San Diego. En 2018, el último año para el que hay datos disponibles, tales soluciones basadas en la naturaleza representaron una reducción de 100 millones de toneladas métricas de CO 2 a nivel mundial, según un informe reciente del Grupo sin fines de lucro Forest Trends. Eso refleja alrededor de $ 300 millones en compensaciones compradas.