El pionero del SPAC es reivindicado por el auge, incluso cuando los grandes bancos se apoderan del mercado

David Nussbaum ha estado esperando este momento durante 30 años. Este banquero de 66 años ayudó a promover el concepto de empresas de adquisición con fines especiales, es decir, empresas vacías que buscan empresas para comprar a principios de los años 90. Se mantuvo en el concepto durante años, incluso cuando sólo tres o cuatro SPACs salían a la luz pública al año, esperando un momento como el actual.

David Nussbaum ha estado esperando este momento durante 30 años. Este banquero de 66 años ayudó a promover el concepto de empresas de adquisición con fines especiales, es decir, empresas vacías que buscan empresas para comprar a principios de los años 90. Se mantuvo en el concepto durante años, incluso cuando sólo tres o cuatro SPACs salían a la luz pública al año, esperando un momento como el actual.

En lo que va del año, el número de SPAC que se han hecho públicos se ha disparado a 138 y han recaudado más de 53.000 millones de dólares, frente a los 20 SPAC que recaudaron 3.900 millones de dólares en 2015, según datos de SPAC Research. Eso ha llevado a la empresa de Nussbaum, EarlyBird Capital, a muchos más negocios. Nussbaum estima que los ingresos aumentarán un 70% este año en 2017, hasta los 54 millones de dólares.


El Takeaway

El presidente de EarlyBird Capital, David Nussbaum, es uno de los pioneros de los SPAC. Empezó a sacar a las empresas a bolsa a principios de los 90, poco después de que la SEC introdujera una norma para regular el concepto. Mientras que él ha visto un gran aumento en los negocios, los grandes bancos de inversión han saltado para tomar la mayor parte del auge de SPAC.

Aún así, las cosas podrían ser mejores para Nussbaum. EarlyBird ha sido en gran parte dejado de lado por bancos de inversión mucho más grandes como Credit Suisse y Citigroup, que se lanzaron al mercado del SPAC una vez que éste despegó. En lo que va de año, la cuota de EarlyBird en el mercado de suscripción ha caído a sólo el 1,7% desde el 6,5% del año pasado, y Credit Suisse y Citigroup entre ambos representan un tercio de las operaciones realizadas.

“Al final del día, EarlyBird es un banco de inversión boutique”, dijo Alex Hamilton, presidente del banco de inversión Donald Capital y ex empleado de EarlyBird. “Lo que eso significa es una capacidad limitada. No es como si pudieran pasar de 10 SPACs por trimestre a 20 SPACs por trimestre.”

Nussbaum dice que está encantado con el negocio que ha traído el boom. “Los últimos cinco años han sido una especie de sueño hecho realidad”, dijo a The Information en una entrevista. “Ha estado explotando por todas las razones correctas.”

La baja cuota de mercado de EarlyBird demuestra lo difícil que es para las pequeñas empresas de Wall Street competir con los grandes bancos que ofrecen una mayor gama de servicios, incluso cuando las empresas más pequeñas tienen una larga trayectoria en ciertas categorías. Ahora que todo tipo de grandes nombres están lanzando SPACs, incluyendo a Reid Hoffman, Paul Ryan y Shaquille O’Neal, y que las empresas de marca ven la fusión con un SPAC como una forma de salir a bolsa, los patrocinadores del SPAC están recurriendo a los bancos de marca para que los asesoren en las ofertas públicas iniciales y en las fusiones subsiguientes.

La pandemia de Covid ha ayudado a impulsar el auge de SPAC. La pandemia interrumpió el mercado de la oferta pública inicial e hizo que algunas empresas consideraran la posibilidad de fusionarse con un SPAC en su lugar. Mientras tanto, un entorno de bajos tipos de interés ha impulsado a los inversores a buscar nuevas formas de obtener un rendimiento, lo que ayuda a los SPAC a encontrar accionistas.

La boutique SPAC

Mientras que las grandes empresas ofrecen una gama de servicios, desde la investigación de valores hasta la gestión de activos, EarlyBird se ve a sí misma como una “boutique SPAC”, dijo Nussbaum, que es el presidente de EarlyBird. Los SPACs representan el 99% de los ingresos de la empresa. EarlyBird maneja todos los mecanismos para hacer pública una SPAC y orquestar su fusión con una empresa. A veces EarlyBird continúa recaudando capital en ofertas secundarias para las empresas que ayuda a hacer públicas en primer lugar.

Entre las SPACs que hizo públicas estaba Andina Acquisition, que se fusionó con el fabricante de RV Lazydays Holdings en 2018. Lazydays se ha convertido en un ganador para los accionistas: Sus acciones se han disparado a 15 dólares desde abril, ya que la pandemia despertó un nuevo interés en las caravanas. Otro SPAC se fusionó con Brooge Holdings, un proveedor de almacenamiento de petróleo con sede en los Emiratos Árabes Unidos, cuyo rendimiento bursátil ha sido muy desigual durante la pandemia. Y el mes pasado, EarlyBird ayudó a sellar la fusión de un SPAC con Velodyne Lidar, una firma que fabrica tecnología para autos auto-conducción.

En cierto modo, la entrada de los grandes bancos en el mercado SPAC ha hecho un favor a EarlyBird, en opinión de Hamilton, el ex empleado de EarlyBird. Los SPACs – a veces llamados compañías de cheques en blanco – solían tener una mala reputación por su asociación con tratos fraudulentos. En 2015, por ejemplo, la SEC alegó que diez personas se embolsaron millones de dólares de ganancias de 18 negocios de cheques en blanco que se fusionaron con compañías ilegítimas. Sin embargo, esa reputación ha cambiado en los últimos años. El número de empresarios conocidos que ahora se involucran en los SPAC refleja la transformación.

“Las grandes empresas que participan en los SPAC han legitimado a EarlyBird y han eliminado toda percepción potencialmente negativa que existía en torno a los SPAC”, dijo Hamilton.

Oportunidad de nicho

Nussbaum entró en las SPACs unos años después de graduarse de la escuela de leyes en 1980. Pasó varios años trabajando en el derecho de valores en el bufete de abogados de Nueva York Rosenman & Colin, después de lo cual salió por su cuenta, ayudando a sacar a bolsa pequeñas empresas. Mientras lo hacía, Nussbaum se dio cuenta de que había una oportunidad de nicho en el mercado para un banco de inversión centrado en las pequeñas empresas. Fue entonces cuando formó su primer banco de inversiones, GKN Securities, para manejar las ofertas públicas iniciales.

La mayoría de las ofertas públicas iniciales que hizo eran tradicionales. Pero en poco tiempo, entró en el mercado de las empresas de cheques en blanco, que es como se llamaban los SPAC en los años 80 y antes. En esa época, las operaciones con cheques en blanco se caracterizaban por “una gran cantidad de sordidez”, dijo el profesor Jay Ritter de la Escuela de Negocios Warrington de la Universidad de Florida. Los peores provenían de personas que no tenían un plan de negocios y que pretendían estafar a los pequeños inversores con su dinero.

“Al final del día, EarlyBird es un banco de inversión boutique. Lo que significa que tiene una capacidad limitada. No es que puedan pasar de 10 SPACs por trimestre a 20 SPACs por trimestre.”

Según Nussbaum, la calidad de una empresa de cheques en blanco depende de la gente que la dirige. “Un cheque en blanco no es ni mejor ni peor que la persona a la que le das el dinero”, dijo. Ayudó a los banqueros de inversión a buscar negocios legítimos para hacer públicas las empresas de cheques en blanco.

En 1992, la Comisión de Valores y Bolsa intervino para regular el mercado. Introdujo una regla que requería que las compañías de cheques en blanco completaran una fusión dentro de 18 meses. También ordenó que los fondos recaudados en una oferta de cheque en blanco se depositaran en una cuenta de fideicomiso mientras los ejecutivos de la empresa de cheque en blanco buscaban una fusión, y que las empresas de cheque en blanco revelaran la información financiera de los candidatos a la fusión antes de ésta. Y requería la inversión de las ganancias de una oferta pública inicial de cheque en blanco en el Tesoro o equivalentes de efectivo, por lo que, aún hoy, las acciones de SPAC son una apuesta estable antes del anuncio de una fusión. (Después, las percepciones de la compañía que se está fusionando influyen en las acciones).

Nussbaum dice que él y su abogado, David Alan Miller, consultaron con la National Association of Securities Dealers y el Nasdaq sobre la aplicación de la norma. Para distinguir las empresas que salen a bolsa bajo la nueva regla de las empresas de cheques en blanco de la era de 1980, Nussbaum ideó un nuevo término, la empresa de adquisición con fines especiales. Nussbaum y Miller incluso registraron la sigla SPAC en 1992, marca que mantuvieron hasta su cancelación en 2000 por no haber presentado una solicitud de uso continuado.

En 1993, Nussbaum hizo público su primer SPAC. El acuerdo implicaba una fusión entre Information Systems Acquisition Corp. y la empresa de software empresarial Neoware (HP terminó comprando la empresa en 2007 por 241 millones de dólares). Entre 1993 y 1995, la firma de Nussbaum, GKN Securities, suscribió 13 ofertas públicas iniciales de SPAC, 12 de las cuales cerraron con éxito sus tratos, dice.

Pero a finales de los años 90, GKN tuvo un encuentro con los reguladores de valores, que la acusaron de sobrecargar a los pequeños inversores en las operaciones, incluso para los SPAC. Nussbaum sostiene que fue una violación técnica y un desacuerdo. “Luchamos durante un tiempo, pero nuestros abogados dijeron que sería muy caro continuar la lucha, así que lo arreglamos sin admitir o negar los cargos”, dijo Nussbaum.

Un par de años más tarde, Nussbaum abandonó GKN y vendió sus cuentas de corretaje. En 2003, relanzó su negocio SPAC bajo el nombre de EarlyBird Capital, que sigue utilizando hoy en día. Después de un primer año difícil en el que suscribió una sola oferta pública inicial de SPAC, EarlyBird cobró impulso.

Cuatro años después, los SPAC tuvieron su primer auge. En 2007, los SPACs recaudaron alrededor de 12 mil millones de dólares en 66 IPOs, según muestran los datos de Dealogic. EarlyBird hizo 12 de esos tratos.

Luego llegó la crisis financiera de 2008, que puso a los SPAC en un patrón de espera hasta que comenzaron a recuperar el impulso en 2014 y 2015, dijo Nussbaum. El número de suscripciones de SPAC se redujo a sólo una en 2009 y llegó a sólo 12 en 2014. Nussbaum dijo que el pequeño tamaño de EarlyBird, que ahora tiene 22 empleados, le permitió mantenerse a flote. La firma también generó ingresos por asesorar a las empresas y recaudar capital a través de otras vías distintas a los SPAC.

El 2018 fue un año de bandera para EarlyBird: La firma manejó 10 ofertas públicas iniciales de SPAC, generando 37 millones de dólares en ingresos. En lo que va de año, EarlyBird ha manejado nueve ofertas públicas iniciales, y el año pasado, siete.

“EarlyBird es la que fundó SPAC para empezar”, dijo F. Jacob Cherian, CEO de Vistas Media Acquisition Company, un SPAC que EarlyBird suscribió este año. “Tienen un historial de ser los líderes en una serie de acuerdos que van desde los 100 a los 200 millones de dólares”.

Nussbaum podría haber vendido a EarlyBird a una firma más grande, dice que algunos hicieron avances. Pero le gusta trabajar en una tienda pequeña. “Es atractivo tener más recursos a tu disposición, pero es un placer trabajar juntos en un ambiente familiar”, dijo.

Ross Matican
Via The Information

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