Cómo NBCU perdió miles de millones en ganancias en Snap y Pelotón

La compañía de entretenimiento, propiedad de Comcast, vendió su participación en Snap a finales de 2019, apenas alcanzando el equilibrio de su inversión inicial de 500 millones de dólares, que realizó cuando Snap salió a bolsa.

Esta semana Snap ha superado un importante hito simbólico: La compañía, animada por una presentación a los inversores que pintó un panorama halagüeño de su futuro, superó los 100.000 millones de dólares de valor de mercado. Sus acciones han subido un 320% desde finales de 2019. Pero es probable que un antiguo accionista no esté tan contento: NBCUniversal.

La compañía de entretenimiento, propiedad de Comcast, vendió su participación en Snap a finales de 2019, apenas alcanzando el equilibrio de su inversión inicial de 500 millones de dólares, que realizó cuando Snap salió a bolsa. Si NBCU hubiera mantenido las acciones, valdrían unos 2.000 millones de dólares en el punto más alto de Snap a principios de esta semana. Y esa no fue la única venta inoportuna de NBCU el año pasado: Se deshizo de una participación que tenía en Peloton la primavera pasada antes de que las acciones del fabricante de equipos de ejercicio se dispararan durante la pandemia. NBCU acabó perdiendo hasta 2.700 millones de dólares en ganancias potenciales combinadas en las dos inversiones, el equivalente a cerca del 45% de sus beneficios de 2020.


El Takeaway

– NBCU perdió 2.700 millones de dólares en ganancias al vender anticipadamente Snap y Peloton
– Fox perdió 2.500 millones de dólares en ganancias por Roku al venderla el pasado mes de marzo
– NBCU realizó inversiones para exponerse al panorama de los medios digitales

Los tropiezos en las inversiones ponen de manifiesto los retos a los que se han enfrentado recientemente las principales empresas de entretenimiento a la hora de aumentar su exposición a los medios digitales y a la tecnología mediante inversiones en empresas jóvenes. NBCU no fue la única que se equivocó el año pasado cuando la pandemia sacó a algunos valores de la depresión. Fox Corp., de Rupert Murdoch, vendió una participación del 5% en el fabricante de dispositivos de streaming Roku el pasado mes de marzo, en el punto más bajo del mercado. Al hacerlo, Fox perdió hasta 2.500 millones de dólares en ganancias que habría obtenido si hubiera mantenido su participación cuando las acciones de Roku se dispararon desde unos 58 dólares en el momento de la venta hasta un máximo de unos 470 dólares recientemente.

Este tipo de errores de inversión son anteriores a la pandemia, por supuesto: Años después de que Disney comprara una participación del 21% en Vice Media, cuando esta empresa de televisión y medios online estaba volando alto, el gigante del entretenimiento rebajó dos veces el valor de la participación.

Todas estas operaciones reflejan los esfuerzos de las empresas de medios de comunicación por exponerse a las empresas de medios digitales cuando sus negocios de cable estaban alcanzando su punto máximo y comenzaban a declinar. Sean Atkins, antiguo CEO de RTL Digital Video Group y ex presidente de MTV, dijo que tomar una participación minoritaria en ese momento tenía sentido. Esencialmente, compraron una mirada cercana dentro de las empresas tecnológicas de rápido crecimiento sin asumir el riesgo de comprar los negocios directamente, lo que podría pesar en los precios de las acciones de las empresas de entretenimiento.

“No asumen el golpe de Wall Street, pero participan en la industria de los medios digitales y tienen una ficha en el juego”, dijo Atkins.

Es posible que NBCU haya hecho más incursiones en medios digitales y empresas tecnológicas que otras compañías de entretenimiento. En los últimos seis años, la compañía invirtió más de 1.100 millones de dólares en empresas que incluyen BuzzFeed y Vox, así como Snap y Peloton. La mayoría de las inversiones datan del periodo 2015-17, cuando la compañía de televisión, cine y parques temáticos tenía un fuerte rendimiento y aumentaba sus beneficios. El entonces CEO de NBCU, Steve Burke, estaba tratando de averiguar el futuro del negocio de la televisión, que estaba experimentando rápidamente una transformación a medida que un mayor número de espectadores se trasladaba a la web. En una entrevista de 2017 con The Information, Burke dijo que las participaciones en BuzzFeed y Vox eran “inversiones faro” diseñadas para ayudar a NBCU a trabajar con las empresas y aprender de ellas. Tenía la misma opinión sobre Snap, según dos antiguos empleados de NBCU. NBCU declinó hacer comentarios.

He aquí un vistazo a cada una de las inversiones de NBCU.

Snap

NBCU compró una participación de 500 millones de dólares en la oferta pública inicial de la compañía de mensajería en marzo de 2017, pagando 17 dólares por acción. El acuerdo fue diseñado para dar a NBCU una relación más estrecha con Snap y su sección de contenido, Discover, que entonces era una sección más acotada de la aplicación Snapchat. NBCU ya tenía un programa de éxito en Discover para E!, su cadena de cable de noticias de entretenimiento.

La inversión allanó el camino para que NBCU desarrollara aún más programas en Discover. La empresa construyó un estudio especial para grabar vídeos para la plataforma de Snap. NBCU pudo vender publicidad en los programas, lo que cubrió con creces el costo de la programación. En la entrevista de 2017 con The Information, Burke dijo que el programa de E! producía más de un millón de dólares en flujo de caja operativo.

Burke también dijo que veía al CEO de Snap, Evan Spiegel, cada mes para discutir áreas de colaboración. Los ejecutivos de NBCU que tratan con Snap dijeron que la compañía era cooperativa y estaba abierta a desarrollar ideas con ellos sobre nuevos espectáculos para crear.

No está claro, sin embargo, si NBCU necesitaba invertir el dinero que hizo para desarrollar esa relación. Discovery Inc., por ejemplo, anunció recientemente un acuerdo exclusivo para cubrir los dos próximos Juegos Olímpicos en la aplicación para sus usuarios europeos. Discovery no tiene ninguna participación significativa en Snap.

Sin embargo, algunas personas cercanas a Snap y NBCU dicen que tener esa inversión probablemente le dio a NBCU un trato preferencial y acceso temprano a nuevas iniciativas. Y el equipo que trabajó en los programas de Snapchat pasó a crear contenidos para Peacock, el servicio de streaming que se ha convertido en la principal prioridad de NBCU.

Como inversión financiera, la participación de Snap se habría amortizado con creces si NBCU hubiera sido un poco más paciente. Snap tropezó en sus dos primeros años en el mercado, ya que un mal rediseño de la aplicación desanimó a usuarios y anunciantes. Sus acciones se desplomaron por debajo de los 5 dólares por acción a finales de 2018, aunque se recuperaron hasta casi su precio de OPI a finales de 2019 cuando algunas de sus primeras inversiones en tecnología publicitaria empezaron a dar sus frutos y la compañía solucionó los problemas de diseño. Los archivos de Comcast sugieren que vendió a finales de año, cuando la acción cotizaba entre 14 y 16 dólares.

El año pasado, sin embargo, Snap empezó a despuntar. Sus ventas de publicidad crecieron más rápido que las de muchos de sus rivales en el mercado publicitario de Internet, incluidos Twitter y Alphabet. Las acciones de Snap despegaron, alcanzando un máximo a principios de esta semana de 71 dólares, aunque ayer cayeron durante una gran venta del mercado y cerraron a 63,54 dólares.

Burke declinó hacer comentarios sobre esta historia.

Peloton

NBCU dio un paso en falso similar, aunque no tan dramático, con Peloton, fabricante de bicicletas estacionarias conectadas. A diferencia de lo que ocurrió con Snap, la empresa ganó algo de dinero con su inversión en Peloton, pero perdió cerca de 1.200 millones de dólares en ganancias adicionales al vender demasiado pronto.

NBCU invirtió por primera vez en Peloton antes de que saliera a bolsa, poniendo dinero en la ronda de recaudación de fondos privados de la serie E de Peloton en 2017 e invirtiendo más un año después. El año antes de que Peloton saliera a bolsa, la participación de NBCU valía 110 millones de dólares. Después de la exitosa OPI de Peloton, la participación de NBCU en Peloton duplicó con creces su valor hasta los 294 millones de dólares, según los archivos.

La empresa vendió toda su participación en el segundo trimestre del año pasado, justo cuando el inicio de la pandemia empezó a dar un impulso a Peloton, ya que la gente empezó a hacer ejercicio en casa. La NBC empezó a vender cuando las acciones estaban a 34 dólares y acabó vendiendo toda su posición por casi 400 millones de dólares, según indican los archivos de valores. Pero esa participación habría valido hasta 1.600 millones de dólares a principios de este mes, cuando las acciones de Peloton alcanzaron un máximo de 154 dólares. Desde entonces, las acciones de Peloton han retrocedido a unos 115 dólares, todavía muy por encima de donde NBCU vendió.

Como fue el caso de Snap, NBCU negoció algunos negocios con Peloton. Durante los Juegos Olímpicos de Invierno de 2018 en Corea del Sur, NBCU y Peloton anunciaron que se asociaban para transmitir clases de ciclismo en interiores desde los estudios de NBC en los juegos. Peloton también compró un espacio comercial durante la cobertura de la ceremonia de apertura de la NBC.

Vox y BuzzFeed

NBCU invirtió un total de 600 millones de dólares en ambos sitios de noticias de medios digitales: 200 millones en cada uno en 2015 y otros 200 millones solo en BuzzFeed en 2016. A diferencia de Snap y Peloton, ambas empresas dieron representación al consejo de administración de NBCU. Burke creía que invertir en estas empresas daría a NBCU la oportunidad de aprender más sobre los negocios digitales. NBCU también vio oportunidades de vender publicidad con estos sitios y de hacer promoción cruzada de programas de televisión.

Hay cierto desacuerdo sobre si estos acuerdos resultaron como se esperaba. Algunas personas cercanas a NBCU afirman que nunca llegaron a mucho. BuzzFeed, en particular, se resistió a las ideas que NBCU le propuso, como un segmento recurrente en Access Hollywood, según una persona familiarizada con el asunto. Algunos describen un choque cultural en el que los empleados de BuzzFeed despreciaban a sus homólogos de la empresa de medios tradicional.

Otros cercanos a las empresas dicen que la relación era valiosa. Señalan el puñado de programas que BuzzFeed hizo para la cadena: Gestionó la cobertura de Snapchat de la NBC durante los Juegos Olímpicos, creó una serie en Oxygen y realizó varios segmentos en el Today Show para Tasty, el vertical de comida de BuzzFeed.

Los empleados de BuzzFeed ayudaron a enseñar a los equipos de medios sociales de NBCU cómo crear mayores audiencias en plataformas como YouTube para propiedades como The Kardashians. Vox desarrolló algunos productos publicitarios digitales que la empresa consideró útiles.

El resultado de estas relaciones como inversiones no está claro, aunque es probable que ninguna de ellas genere un gran rendimiento para NBCU. La empresa invirtió en BuzzFeed en su momento de máxima valoración, 1.700 millones de dólares. En los años siguientes, a medida que el sector de la publicidad en línea sufrió un golpe y BuzzFeed sufrió múltiples despidos, se cree que la valoración de la empresa en el mercado privado ha caído. Vox, que estaba valorada en unos 1.000 millones de dólares cuando NBCU invirtió, probablemente sufrió un poco menos.

BuzzFeed está contemplando la posibilidad de salir a bolsa mediante la fusión con una empresa de adquisiciones con fines especiales, lo que podría cristalizar su valor. Vox también está considerando salir a bolsa. Dados los elevados valores a los que cotizan algunas acciones, es posible que NBCU pueda vender ambas a un valor más alto que en el pasado.


Tom Dotan se incorporó a Information en 2014 para cubrir los negocios de medios de comunicación, publicidad y vídeo en streaming. Tiene su sede en San Francisco y se le puede encontrar en Twitter @cityofthetown.

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